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NASA Cubesat buscará hielo en la superficie de la Luna usando láser

La agencia espacial de EE. UU. Está planeando enviar un pequeño satélite del tamaño de un maletín, también conocido como CubeSat, que utilizará láseres por primera vez para detectar hielo superficial que se cree que se encuentra en el fondo de los cráteres en la luna que nunca ha visto la luz del sol.

Llamada Linterna Lunar, también será la primera nave espacial planetaria en usar un propulsor «verde», un nuevo tipo de combustible que es más seguro para transportar y almacenar que la hidrazina propulsora de la nave espacial de uso común, dijo la NASA el lunes.

«Una misión de demostración de tecnología como Lunar Flashlight, que es de menor costo y llena un vacío específico en nuestro conocimiento, puede ayudarnos a prepararnos mejor para una presencia extendida de la NASA en la Luna, así como a probar tecnologías clave que pueden usarse en futuras

misiones». dijo John Baker, gerente del proyecto Linterna Lunar en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

En el transcurso de dos meses, la Linterna Lunar se precipitará sobre el Polo Sur de la Luna para hacer brillar sus láseres en regiones permanentemente sombreadas y buscará hielo en la superficie.

Encontrados cerca de los polos norte y sur, se cree que estos cráteres oscuros son «trampas frías» que acumulan moléculas de diferentes hielos, incluido el hielo de agua.

Las moléculas pueden haber provenido de cometas y material de asteroides que impactan la superficie lunar y de las interacciones del viento solar con el suelo lunar.

«El Sol se mueve alrededor del horizonte del cráter, pero en realidad nunca brilla en el cráter», dijo Barbara Cohen, investigadora principal de la misión en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

«Debido a que estos cráteres son tan fríos, estas moléculas nunca reciben suficiente energía para escapar, por lo que quedan atrapadas y se acumulan durante miles de millones de años».

El reflectómetro de cuatro láser de Lunar Flashlight utilizará longitudes de onda infrarrojas cercanas que son fácilmente absorbidas por el agua para identificar cualquier acumulación de hielo en la superficie.

Si los láseres chocan contra la roca desnuda mientras brillan en las regiones permanentemente sombreadas del Polo Sur, su luz se reflejará de nuevo en la nave espacial, lo que indica una falta de hielo.

Pero si se absorbe la luz, significaría que estos bolsillos oscuros contienen hielo. Cuanto mayor sea la absorción, el hielo más extendido puede estar en la superficie, dijo la NASA.

La misión se detalla en un nuevo artículo publicado en la revista IEEE Aerospace and Electronic Systems.

Lunar Flashlight será una de las 13 cargas útiles secundarias a bordo de la misión Artemis I, la primera prueba de vuelo integrada de los Sistemas de Exploración Espacial Profunda de la NASA, incluida la nave espacial Orion y el cohete Space Launch System (SLS).

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Bajo el programa Artemis, los astronautas y los robots explorarán más de la Luna que nunca.

Las misiones robóticas comienzan con entregas lunares comerciales en 2021, los humanos regresan en 2024, y la agencia establecerá una exploración lunar sostenible para el final de la década.

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